1937: Le crash du Hindenburg, le cauchemar de l’hydrogène

1937: Le crash du Hindenburg, le cauchemar de l’hydrogène

Le crash du Hindenburg a durablement marqué les esprits. Ce zeppelin a explosé à l’atterrissage, le 6 mai 1937.


Les zeppelins, des ballons motorisés remplis d’hydrogène, ont été les premiers engins aériens de transport longue distance. Ils ont connu leur heure de gloire au début du XXe siècle, dans la sphère militaire (très brèvement) et dans le transport civil.

Le LZ 129 Hindenburg était l’un de ces véhicules.

Le colossal Hindenburg

Le Hindenburg faisait 246,7 mètres de long, 46.8 mètres de large et 44.7 mètres de haut. C’est, encore aujourd’hui, l’engin le plus volumineux qui ait volé. Il transportait 88 000 litres de gazole, 4 500 d’huile de graissage et 40 000 d’eau pour les ballasts. Il était équipé de 6 moteurs, produits par Mercedes, d’une puissance de 1300 chevaux.

Il pouvait emporter une centaine de voyageurs. L’intérieur était luxueux, on était loin d’un vol low cost: il fallait payer environ 400$ … de l’époque. Cela représenterait $7,305.94 aujourd’hui …

File:Bundesarchiv Bild 147-0640, Luftschiff Hindenburg (LZ-129), Speisesaal.jpg
Reconstitution de la salle à manger

Il a été inauguré le 4 mars 1936 à Friedrichshafen en Allemagne, pour un vol vers Rio de Janeiro. Il permettait de traverser l’Atlantique deux fois plus vite qu’en bateau, à une époque où le transport (civil, de masse) par avion n’existait pas encore. C’était un peu le concorde de l’époque

Le crash du Hindenburg le 6 mai 1937

Le 6 mai 1937, le Hindenburg s’apprétait à atterrir à Lakehurst, New Jersey, avec environ 100 personnes à bord lorsque, soudainement, il explosa. La scène est terrible: en quelques instant le béhémoth s’enflamme et s’effondre, emportant 34 passagers et une personne au sol. Le reste parviendra à s’échapper au prix de graves brulures.

Voilà la très impressionnante vidéo du crash:

Cet accident, outre la fin du transport zeppelinoporté, a laissé une marque indélébile et profonde dans notre esprit : l’hydrogène est dangereux. C’est une des grandes craintes pour l’adoption des véhicules à hydrogène.

La cause de l’incident est longtemps restée mystérieuse, laissant ouverte l’hypothèse criminelle (les gouvernements envisageaient qu’il puisse s’agir d’une réponse au bombardement de Guernica) et même des théories du complot. La réponse est arrivée il y a quelques années :

L’ingénieur aéronautique britannique Jem Stansfield, responsable de la nouvelle étude, et ses collègues ont trouvé que le dirigeable était en fait chargé d’électricité statique après être passé dans un orage, tandis qu’un conduit de gaz cassé est probablement à l’origine de la fuite d’hydrogène dans les puits d’aération. Quand l’équipage au sol a attrapé les cordes d’atterrissage, il a mis l’appareil en contact avec le sol et le feu s’est alors déclaré à l’arrière du Hindenburg, enflammant l’hydrogène.

Grégoire Fleurot, Le mystère du crash du zeppelin Hindenburg résolu, 76 ans après, Slate

L’impact

L’explosion du Hindenburg a marqué très durablement les esprits, ancrant l’image de l’hydrogène comme un gaz très, trop, dangereux.

“L’incendie, en mai 1937, du dirigeable LZ 129 Hindenburg fabriqué par Zeppelin et gonflé à l’hydrogène a laissé des traces dans la mémoire collective.”

Les échos, Avion à hydrogène : de nombreux défis technologiques à relever

Pour aller plus loin

Cet article fait partie de notre dossier “Hydrogène : l’énergie de l’avenir ?“.

Vous pouvez également consulter notre article sur l’histoire de l’hydrogène.

Si vous voulez plus d’information sur le Zeppelin et son accident, je vous recommande le très complet article de Wikipedia.

Cette vidéo de Simple History vous offre (en anglais) une rétrospective historique plus approfondie sur les zeppelins en général: